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EPOC: Enfermedad pulmonar que podemos evitar.

Actualizado: 6 may 2022

¿Qué es la EPOC?


La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es caracterizada por una reducción persistente del flujo de aire e irreversible. Los síntomas empeoran gradualmente y la disnea (falta de aíre) que es persistente y al principio se asocia al esfuerzo, aumenta con el tiempo hasta aparecer en reposo. Es una enfermedad que no siempre se llega a diagnosticar, y puede ser mortal. A menudo, actualmente se divide en dos «bronquitis crónica» y «enfisema pulmonar» para referirse a ella.


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La principal causa de la EPOC es la exposición al humo del tabaco (fumadores activos y pasivos). Otros factores de riesgo son:


  • La contaminación del aire de interiores (por ejemplo, la derivada de la utilización de combustibles sólidos en la cocina y la calefacción).

  • La contaminación del aire exterior.

  • La exposición laboral a polvos y productos químicos (vapores, irritantes y gases).

  • Las infecciones repetidas de las vías respiratorias inferiores en la infancia se asocia a la exposición pasiva al tabaco.

Antes, la EPOC era más frecuente en los hombres. Sin embargo, debido a que el índice de tabaquismo en los países de ingresos altos es similar entre hombres y mujeres y a que, en los países de ingresos bajos, las mujeres suelen estar más expuestas al aire contaminado de interiores (procedente de los combustibles sólidos utilizados para la cocina y la calefacción), la enfermedad afecta hoy casi por igual a ambos sexos.


Más del 90% de los fallecimientos por EPOC se producen en países de ingresos medianos y bajos, donde las estrategias eficaces de prevención y tratamiento no siempre se aplican o no son accesibles para todos los enfermos.


La EPOC tiene una evolución lenta y generalmente se hace evidente a partir de los 40 o los 50 años de edad.


Síntomas


Sus síntomas más frecuentes son la disnea (dificultad para respirar), la tos crónica y la expectoración (con mucosidad). A medida que la enfermedad empeora, los esfuerzos del día a día como subir unos cuantos escalones o llevar una maleta, o incluso las actividades cotidianas, pueden hacerse muy difíciles.


Los pacientes sufren frecuentes exacerbaciones, es decir, episodios más intensos de disnea, tos y expectoración, que pueden durar de días a semanas. En especial en época de lluvia o en temporada invernal. Estos episodios pueden ser muy incapacitantes, requieren atención médica de urgencia (incluso hospitalización) y, en ocasiones, pueden ser mortales.


La presencia de la EPOC se sospecha en las personas que padecen los síntomas descritos anteriormente y se confirma mediante una prueba denominada espirometría, que mide el volumen de una espiración efectuada con un máximo esfuerzo y la rapidez con que se espira el aire.


Tratamiento


La EPOC no tiene cura; sin embargo, el tratamiento farmacológico y la fisioterapia pueden aliviar los síntomas, mejorar la capacidad de ejercicio y la calidad de vida y reducir el riesgo de muerte.

El tratamiento más eficaz y menos costoso de la EPOC en especial para los fumadores es, precisamente, dejar de fumar, ya que retrasa la evolución de la enfermedad y reduce la mortalidad por la enfermedad. En algunos casos, el tratamiento es integral y no sólo con broncodilatadores o esteroides.

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